Written by Jantina Toxopeus

Communicating Zoology to the Masses: CSZ Supports Zoology Education and Citizen Science

Honest and open communication is important in any relationship – including our relationship with science. The Zoological Education Trust (ZET) is an important charity that promotes the communication of zoological science in Canada. One way the ZET does this is by sponsoring workshops and lectures available to both scientists and the general public (to read about other ZET activities, click here. This year, the Canadian Society of Zoologists (CSZ) Education Committee organized several excellent ZET events at its annual conference in Winnipeg, Manitoba (May 2017). These events focused on two themes: zoology education in Canada, and the important role of citizen science in advancing our zoological knowledge.

Communiquer la zoologie aux tout le monde: SCZ soutient l'éducation zoologique et la science citoyenne

Une communication honnête et ouverte est importante dans toute relation - comme notre relation avec la science. Le Fonds pour l’Éducation (FEZ) est une œuvre de bienfaisance important qui promeut la communication de la science zoologique au Canada. Une façon dont le FEZ est fait en parrainant des ateliers et des conférences disponibles pour les scientifiques et le grand public (pour lire les autres activités de FEZ, cliquez ici. Cette année, le Comité d'Éducation de la Société Canadienne des Zoologistes (SCZ) a organisé plusieurs événements FEZ excellents lors de sa conférence annuelle à Winnipeg, au Manitoba (mai 2017). Ces événements ont porté sur deux thèmes: l'éducation en zoologie au Canada et le rôle important de la science citoyenne dans l'avancement de nos connaissances zoologiques.

Student enrollment in Canadian universities is continually increasing – providing us with an opportunity to fill many minds with zoological science. However, many universities across Canada have amalgamated Zoology departments with other biological disciplines to form departments of Biology. At the CSZ annual meeting, Joy Stacey (University of Manitoba) facilitated a panel discussion on the current and future state of zoology education in Canada. The panelists included zoologists from diverse institutions, including Margaret Docker (University of Manitoba), Simon Lamarre (Université de Moncton), Trish Schulte (University of British Columbia), and Jantina Toxopeus (Western University). The panel engaged in a spirited discussion with conference attendees on the extent to which various universities focused on zoology education – for example, whether courses on zoology were mandatory and/or available in various degree programs. Some departments had little to no focus on organismal biology, not offering many (if any) undergraduate courses on particular animal groups (e.g. ornithology, ichthyology, invertebrate zoology). In many cases, the decision to offer these courses depended on resource availability, and whether professors in the department had relevant expertise. The panel expressed that offering these types of courses would continue to be important for stimulating student interest in zoology. In addition, exposing students to the incredible diversity of life, and human impacts on that diversity, may be important to encourage people to protect that diversity moving forward.

L'inscription des étudiants dans les universités canadiennes augmente constamment, ce qui nous permet de combler de nombreux esprits avec la science zoologique. Cependant, de nombreuses universités du Canada ont fusionné les départements de Zoologie avec d'autres disciplines biologiques pour former des départements de biologie. Lors de la réunion annuelle de la SCZ, Joy Stacey (Université du Manitoba) a facilité une table ronde sur l'état actuel et futur de l'éducation zoologique au Canada. Les panélistes comprenaient des zoologues de diverses institutions : Margaret Docker (Université du Manitoba), Simon Lamarre (Université de Moncton), Trish Schulte (Université de la Colombie-Britannique) et Jantina Toxopeus (Western University). Le panel a participé à une discussion animée avec les participants à la conférence sur la mesure dans laquelle diverses universités se sont concentrées sur l'éducation zoologique - par exemple, si les cours sur la zoologie étaient obligatoires et / ou disponibles dans divers programmes de diplôme. Certains départements ont peu ou pas mis l'accent sur la biologie des organismes, n'offrant pas beaucoup de cours de premier cycle (le cas échéant) sur des groupes d'animaux particuliers (par exemple l'ornithologie, l'ichtyologie, la zoologie des invertébrés). Dans de nombreux cas, la décision d'offrir ces cours dépendait de la disponibilité des ressources, et si les professeurs du département possédaient une expertise pertinente. Le panel a déclaré que l'offre de ces types de cours continuerait d'être importante pour stimuler l'intérêt des étudiants en zoologie. De plus, exposer les étudiants à la diversité incroyable de la vie et aux répercussions humaines sur cette diversité peut être important pour encourager les gens à protéger cette diversité.

Studying and protecting zoological diversity is not solely the domain of university scientists. Citizen scientists are members of the public that assist with research projects. The time and effort that these individuals devote to furthering our zoological knowledge is phenomenal, and there were two events at the CSZ annual meeting dedicated to this topic. One event was a public lecture, “From Butterflies to Belugas: what citizen scientists can do to help.” Karen Oberhauser (University of Minnesota) introduced the audience to Monarch Watch – a project dedicated to conserving Monarch butterfly populations (read more here). Citizens all over North America help track Monarch populations, and create habitat for this declining species. Stephen Peterson (Assiniboine Park Zoo and Polar Bears International) talked about an initiative to study the social structure of beluga whales (read more here). With the Underwater Beluga Cam, people from all over the world can help identify belugas and help us understand more about their group dynamics! The other event dedicated to citizen science was a workshop led by Oberhauser for conference attendees: “Citizen science: Creating research armies for science and conservation.” Oberhauser led discussions with university professors, instructors, and students about how to create science citizen programs, and engage the public in organismal research.

Étudier et protéger la diversité zoologique n'est pas seulement le domaine des scientifiques universitaires. Des scientifiques citoyens sont des membres du public qui assistent à des projets de recherche. Le temps et les efforts que ces personnes consacrent à la promotion de nos connaissances zoologiques sont phénoménales et il y a eu deux événements lors de la réunion annuelle de la SCZ consacrée à ce sujet. Un événement a été une conférence publique, « Des papillons aux bélugas: ce que les citoyens scientifiques peuvent faire pour aider.» Karen Oberhauser (Université du Minnesota) a présenté le public à Monarch Watch - un projet consacré à la conservation des populations de papillons Monarch (lire plus ici). Les citoyens de toute l'Amérique du Nord aident à suivre les populations de Monarch et créent des habitats pour ces espèces en déclin. Stephen Peterson (Assiniboine Park Zoo et Polar Bears International) a parlé d'une initiative visant à étudier la structure sociale des bélugas (lire plus ici). Avec « Underwater Beluga Cam », des personnes du monde entier peuvent aider à identifier les bélugas et nous aider à mieux comprendre leur dynamique de groupe! L'autre événement consacré à la science citoyenne était un atelier dirigé par Oberhauser pour les participants à la conférence: «La science citoyenne: créer des armées de recherche pour la science et la conservation.» Oberhauser a mené des discussions avec des professeurs d'université, des instructeurs et des étudiants sur la création de programmes scientifiques de citoyens et engager le public dans la recherche organismal.

Much of the scheduling at academic conferences is devoted to presentations on research findings. It is both valuable and refreshing that CSZ, in collaboration with the ZET, invests resources on extending its reach beyond the academic world. For those wishing to help support these initiatives, donations for the ZET fund can be sent to the CSZ treasure (contact information here).

Une grande partie de la programmation dans les conférences universitaires est consacrée aux présentations sur les résultats de la recherche. Il est à la fois précieux et rafraîchissant que SCZ, en collaboration avec le FEZ, investit des ressources pour étendre sa portée au-delà du monde académique. Pour ceux qui souhaitent aider à soutenir ces initiatives, les dons pour le fonds FEZ peuvent être envoyés au trésor de la SCZ (informations de contact ici).

Posted in Outreach on Jul 24, 2017